1000 извънземни планети! Космическият телескоп на НАСА 'Кеплер' достигна големия етап

Артист

Илюстрация на художник за космическия телескоп Kepler на НАСА, наблюдаващ извънземни планети в дълбокия космос, използвайки транзитния метод. Космическата обсерватория е открила повече от 1000 извънземни планети от стартирането си през март 2009 г. (Кредит на изображението: НАСА Еймс/ W Стенцел)



Космическият кораб на НАСА Kepler откри своята 1000-та извънземна планета, като допълнително затвърди статута на плодотворната мисия за лов на екзопланети като легенда за космическата наука.

Кеплер достигна крайъгълен камък днес (6 януари) с обявяването на осем новопотвърдени екзопланети, с което настоящият брой на извънземните в мисията достигна 1004. Кеплер е открил повече от половината от всички известни досега екзопланети и броят им ще продължи да се покачва: Телескопът също е забелязал 3200 допълнителни кандидати за планети и около 90 процента от тях трябва да бъдат потвърдени, казват учените от мисията.

Освен това редица от тези бъдещи находки вероятно ще бъдат малки, скалисти светове с умерени, относително гостоприемни условия на повърхността - в други светове, планети, много подобни на Земята. (Всъщност поне две от новопотвърдените осем планети Кеплер - обявени днес в Сиатъл по време на годишната зимна среща на Американското астрономическо дружество - изглежда отговарят на това описание, казаха членовете на екипа на мисията.) [ Галерия: Свят на планетите Кеплер ]



НАСА

Космическият телескоп 'Кеплер', ловуващ екзопланети на НАСА, откри повече от 1000 извънземни планети, включително осемте малки, потенциално обитаеми светове тук. Учените обявиха на 6 януари 2015 г. важната точка от 1000 планети на Кеплер.(Кредит на изображението: НАСА)

„Kepler е създаден, за да открие тези аналози на Земята и винаги сме знаели, че най -интересните резултати ще дойдат в края“, каза за demokratija.eu миналия месец ученият от мисията на Kepler Натали Батала от Изследователския център на НАСА Еймс в Мофет Фийлд, Калифорния.



„Така че просто се стремим към тези най -интересни резултати“, добави тя. „Има още много добра наука, която да излезе от Кеплер.“

Промяна на играта

Мисията на космическия телескоп Kepler е да идентифицира и характеризира планети с размер на Земята в обитаемите зони на близките звезди. [Вижте как НАСА

Мисията на космическия телескоп Kepler е да идентифицира и характеризира планети с размер на Земята в обитаемите зони на близките звезди. [Вижте как работи космическият кораб „Кеплер“ за лов на планети на НАСА в тази инфографика на demokratija.eu](Изображение кредит: Карл Тейт, сътрудник на demokratija.eu)



Науката за екзопланетите е млада област. Първият свят извън нашата Слънчева система беше потвърден едва през 1992 г. и астрономите за първи път откриха извънземни планети около слънчева звезда през 1995 г. [7 начина за откриване на извънземни планети]

The Космически кораб Кеплер следователно беше откровение и помогна за воденето на революция. Мисията за 600 милиона долара, стартирана през март 2009 г., има за цел да определи колко често планети, подобни на Земята, се срещат около галактиката Млечен път.

Телескопът забелязва извънземни планети, използвайки „транзитния метод“, следейки за показателните спадове на яркостта, причинени, когато орбитална планета пресича лицето на своята звезда -домакин от гледна точка на Кеплер.

Инструментът обикновено трябва да наблюдава множество транзити, за да отбележи кандидат за планета, което е част от причината, поради която най -интригуващите находки се очаква да дойдат сравнително късно в мисията. (Няколко транзита на огромен, близък орбитален „горещ Юпитер“, който няма потенциал да приюти живот, могат да се наблюдават сравнително бързо, докато може да отнеме години, за да се съберат необходимите данни за по-отдалечена орбита, вероятно подобна на Земята .)

„Преди това просто бяхме откъснали ниско висящите плодове, а сега се спускаме в бурените и нещата стават малко по-трудни“, каза Баталя. „Но това предизвикателство знаехме, че ще имаме.“

След това кандидатите за Kepler трябва да бъдат потвърдени-чрез последващи наблюдения с помощта на други инструменти, например, или чрез строг анализ на набора от данни на Kepler.

Този огромен набор от данни позволи на изследователите да изучават извънземни планети по нови систематични и статистически начини. През 2013 г. например две различни проучвания са използвали данните на Kepler за оценка на процента на червените джуджета-звезди, по-малки и по-тъмни от слънцето,-които приемат планети с размер на Земята в тяхната „обитаема зона“ (диапазонът от разстояния от звезда, който би могъл подкрепят съществуването на течна вода).

Едно проучване определя броя на 15 %, а другото изчислява 40 %. Дори и по -ниската оценка трябва да развесели астробиолозите за червени джуджета са най -често срещаните звезди в Млечния път, съставляващи около 70 процента от 100 -те милиарда звезди на галактиката.

Кеплер все още не е открил истински близнак на Земята-планета с размер на Земята в обитаемата зона на слънчева звезда-но мисията е на път да установи колко често тези светове се срещат в цялата галактика, каза Батала.

„Все още нямам добро усещане за пълнотата на обитаемата зона; възможно е да сме чувствителни към вътрешната половина на обитаемата зона, може би не към пълната обитаема зона “, каза тя. 'Но сега съм уверен, че ще получим число въз основа на действителните открития и че няма да се налага да разчитаме на екстраполация.'

Художник

Нова мисия

Оригиналната кампания за лов на планети на Кеплер, която беше проектирана да продължи 3,5 години, призова космическият кораб да наблюдава непрекъснато около 150 000 далечни звезди в съзвездията Лира и Лебед.

Частта за събиране на данни от тази мисия приключи през май 2013 г., когато второто от четирите реагиращи колела за поддържане на ориентацията на Kepler се провали, което отне на космическия кораб неговата свръхпрецизна способност за насочване. Ремонтна мисия няма да се случи; Кеплер обикаля около Слънцето, а не около Земята.

Но Кеплер все още наблюдава небесата. През май 2014 г. НАСА одобри ново двугодишно удължаване на мисията, наречено K2 за космическата обсерватория, по време на което компрометираният Кеплер продължава да търси екзопланети, но също така наблюдава и други космически обекти и явления, включително експлозии на свръхнови звезди и звездни купове.

K2 трябва да забележи редица сравнително близки екзопланети, които могат да бъдат наблюдавани подробно от космическия телескоп на Джеймс Уеб (JWST) на НАСА, чието изстрелване е планирано в края на 2018 г., каза Баталя.

„Така че ще бъдем добре подготвени, когато JWST стартира, за да започнем да изучаваме разнообразието от атмосфери на планетите, благодарение на откритията, направени от K2“, каза тя. (Транзитният спътник за изследване на екзопланети на НАСА или TESS, планиран за стартиране през 2017 г., също трябва да намери редица обещаващи цели за последваща работа от JWST, казват изследователите.)

Докато наблюденията на К2 продължават, Баталха и други учени от Кеплер все още са заети с анализиране на данни от основната мисия. НАСА иска тази работа да бъде свършена до септември 2017 г. и екипът трябва да спази този срок, каза Баталя.

„Някъде около септември 2016 г. вероятно ще имаме окончателния си каталог“, каза тя. „И тогава между септември и януари [от 2017 г.], ние ще произвеждаме продуктите, които ще позволят на хората да правят статистика с каталога. И тогава ще напишем цялата си документация и окончателни документи, ще изключим светлините и ще се приберем някъде към края на лятото на 2017 г. “

Но този момент няма да отбележи края на приносите на Кеплер; НАСА може да удължи K2 с още две години, например. И дори космическият кораб да затвори чувствителните си очи през 2016 г., наблюденията му ще задържат изследователите за дълго време.

„Напълно очаквам учените да работят с данните на Кеплер - и да характеризират тези планети и да извеждат различни свойства на екзопланети въз основа на тези данни - буквално в продължение на десетилетия“, каза Баталя.

Следвайте Майк Уол в Twitter @michaeldwall и Google+ . Последвай ни @Spacedotcom , Facebook или Google+ . Първоначално публикувано на demokratija.eu.