След Плутон Flyby, НАСА играе чакащата игра

Нови хоризонти в системата на Плутон

Концепцията на художника за космическия кораб на НАСА New Horizons в системата на Плутон. (Изображение кредит: НАСА/JHU APL/SwRI/Стив Грибен)

ЛОРЕЛ, Мичиган-Въпреки че космическият кораб на НАСА New Horizons направи най-близкия си подход до Плутон тази сутрин (14 юли), операторите на мисии няма да чуят от сондата чак тази вечер, а изображенията на преминаващия няма да бъдат публикувани до утре (15 юли).



New Horizons се приближиха до 12 500 километра от Плутон в 7:49 сутринта EDT (1149 GMT) днес, като извършиха първото прелитане на планетата джудже. Ръководителите на сондата не очакват да се чуят от New Horizons до 21:00 часа. EDT (0100 GMT сряда) или около тази вечер.

Но причината за дългото мълчание не е зловеща - затъмнението е планирано от първите дни на мисията. [ Epic Pluto Flyby на New Horizons: Пълно покритие ]

„Това е мисия на забавено удовлетворение“, каза ученият от New Horizons Ранди Гладстон от Югозападния изследователски институт в Тексас по време на пресконференция в неделя (12 юли).

Комплексът Canberra на Deep Space Network се намира в Австралия. Снимка без дата.

Комплексът Canberra на Deep Space Network се намира в Австралия. Снимка без дата.(Изображение кредит: НАСА)

Обаждане на дълги разстояния

Основна причина за забавянето включва огромното разстояние, което съобщението обратно до Земята трябва да премине. New Horizons сега е на почти 3 милиарда мили (4,8 милиарда километра) от Земята, така че сигнал от космическия кораб отнема около 4,5 часа, за да достигне до хората, които очакват с нетърпение неговото обаждане.

За да улови сигнала, НАСА разчита на три отделни масива от радио-чинии с ширина 230 фута (70 метра), които съставят Дълбока космическа мрежа . Разположени в южна Калифорния, Испания и Австралия, трите антени са разположени на почти 120 градуса един от друг на земното кълбо, което позволява постоянна комуникация с космически кораби в Слънчевата система. Преди първото ястие да потъне под хоризонта с въртенето на планетата, следващото място вече е осъществило контакт.

За New Horizons испанският масив трябва да осъществи първи контакт в 20:53 ч. EDT тази вечер (0053 GMT сряда), улавяне на сигнала от външните области на Слънчевата система. Космическият кораб ще предава на Земята в продължение на 16 минути, като изпраща само телеметрични данни, които разказват на екипа за неговото състояние.

„В тази телеметрия ще научим в общ смисъл дали космическият кораб е здрав“, каза мениджърът на операциите на мисията New Horizons Алис Боуман от Лабораторията за приложна физика на университета Джон Хопкинс (APL) в Лоръл, Мериленд.

Екипът ще може да търси признаци, които да показват дали софтуерът е предприел неочаквани действия. Те също така ще видят състоянието на записващото устройство, като проверяват дали записът на данни запълва съответните раздели с очакваната скорост. Те ще проверят дали New Horizons все още е в „режим на среща“, който е планиран да продължи до четвъртък (16 юли).

„Просто различни домакински неща ще ни кажат здравето на занаята“, каза Боуман.

Най -добрият портрет на Плутон

Ако New Horizons изпрати съобщението си веднага след най -близкия подход, актуализацията вече би пристигнала. Но космическият кораб не направи това, защото не може едновременно да събира данни и да изпраща съобщения обратно на Земята. (Това би изисквало по -мобилна антена, което би увеличило разходите. Наличието на повече движещи се части също би увеличило вероятността частите да се счупят, казаха членовете на екипа на мисията.)

Екипът на мисията дава приоритет на събирането на данни. New Horizons ще продължи да приема научни данни, докато се приближава покрай планетата джудже, включително изображения на нощната страна, осветена от най -голямата й луна, Харон.

„Имаме малко време да съберем всички тези много ценни данни“, каза ръководителят на проекта New Horizons Глен Фонтан, също от APL.

Дори телеметричните данни, доставени тази вечер, ще дойдат само защото космическият кораб ще бъде подходящо насочен да изпрати съобщението веднага след приключване на едно от своите научни наблюдения.

Боуман каза пред demokratija.eu, че въпреки бързането да улови възможно най -много научни данни, екипът иска да знае, че космическият кораб е успял да премине през полета. В резултат на това те бяха готови да жертват част от времето си, за да потвърдят статуса на занаята.

„Ние вземаме малко от тяхната наука“, каза тя.

След като New Horizons завърши научна дейност, известна като „плазмена ролка“, в която няколко инструмента измерват околната среда на Плутон , антената на сондата ще сочи обратно към Земята за кратък 15-минутен прозорец. Ако проблем на земята пречи на екипа да получи сигнала, космическият кораб няма да продължи да излъчва.

„Имате толкова кратък период от време, за да установите контакт, и след това той се отвръща“, каза Боуман. „Контактът не е толкова дълъг.“

Сигналът ще дойде „независимо дали сме готови за това или не“, каза Боуман. „След това [New Horizons] тръгва към науката.“

Време за престой

За учените и инженерите, ангажирани с New Horizons, периодът от време между последната комуникация в понеделник вечер (13 юли) и краткото съобщение тази вечер може да изглежда като подходящ момент да оценят пътуването.

„Казах на екипа, че наистина трябва да се насладят на времето“, каза Фонтан. „Това е прекрасно време да бъдеш жив и да си наясно какво се случва, да осъзнаеш, че си част от нещо много по -голямо от себе си.“

Но за повечето, ако не за всички, от екипа, мълчанието ще предизвика тревожност, въпреки увереността, че космическият кораб трябва да премине безопасно през системата.

„Стискаме пръстите на ръцете и краката си“, казва Джон Грънсфелд, асоцииран администратор на дирекция „Научна мисия на НАСА“.

Според Крис Херсман, системен инженер на New Horizons, екипът няма да следи космическия кораб с Deep Space Network. Отчасти това е така, защото плавателният съд не бива да се предава при никакви обстоятелства. Той също така каза, че му е казано, че ако антените следят плавателния съд, като не слушат нищо, те могат да се носят, като ги предпазват от целта, когато New Horizons отново установи контакт. [ Комуникация с дълбоко пространство: Как работи (видео) ]

„Ще бъде интензивно, но планираме успех“, каза Боуман.

Всичко тихо?

New Horizons достигнаха най -опасната част от пътуването си в рамките на 12 минути от най -близкото приближаване, каза за demokratija.eu ученият от проекта New Horizons Хал Уивър от APL.

В този момент той премина през екваториалната равнина на Плутон, където вероятно са се събрали отломки, изгубени от спътниците на планетата джудже. Следователно рискът от сблъсък е най -висок в този регион.

Но ако наземният екип чуе тишина тази вечер, това не означава непременно лоши новини. Според Боуман създаването на връзки със земята може да бъде предизвикателство. Неправилната конфигурация може да обясни всяко мълчание в очакваното време.

„Дори и да не получихме никакъв контакт, наистина бих се уплашил, но не бих скочил да направя нищо, защото [проблемът] може да е на земята“, каза Херсман.

Уивър каза, че друга възможност да се провери състоянието на плавателния съд ще дойде утре в 4:45 ч. EDT (0845 GMT), когато екипът започва да получава дългоочакваните изображения.

„Ако получите тези данни, знаете, че сме готини“, каза Уивър.

Главният изследовател на New Horizons Алън Стърн от Югозападния изследователски институт в Колорадо заяви, че симулациите са показали, че New Horizons има само 2 на 10 000 шанса за разрушителен сблъсък. Това е възможност, но не е силна.

„Не губя никакъв сън заради това“, каза Стърн.

Следвайте Нола Тейлър Ред в Twitter @NolaTRedd . Последвай ни @Spacedotcom , Facebook или Google+ . Първоначално публикувано на demokratija.eu .