Лов на извънземен живот: Кислородът не е единственият възможен признак на живот

Търсене на извънземни биоподписи

Бъдещите телескопи като космическия телескоп Джеймс Уеб на НАСА (вдясно) ще наблюдават атмосферите на екзопланети за признаци на живот. Кислородът/озонът разкриват живота на съвременната Земя (горе вляво). За ранната Земя (долу вляво) комбинацията от метан и въглероден диоксид би осигурила алтернативен биоподпис, показва ново проучване. (Изображение кредит: J. Krissansen-Totton)

Ловците на извънземен живот трябва да имат отворен ум, когато сканират атмосферата на екзопланети, подчертава ново проучване.



Утвърдената във времето стратегия за търсене на кислород наистина е добра, казаха членовете на изследователския екип; в края на краищата, този газ е труден за натрупване в атмосферата на планетата, ако животът не е там.

„Но не искаме да слагаме всичките си яйца в една кошница“, казва водещият автор на изследването Джошуа Крисансен-Тотън, докторант по земни и космически науки във Вашингтонския университет в Сиатъл. [ 5 смели твърдения за извънземен живот ]

„Дори животът да е често срещан в космоса, нямаме представа дали животът ще произвежда кислород“, добави Крисансен-Тотън. 'Биохимията на производството на кислород е много сложна и може да бъде доста рядка.'

Така че той и колегите му взеха по -широк поглед, изучавайки историята на Земята, за да идентифицират комбинации от газове, които, ако бъдат наблюдавани заедно от бъдещи инструменти като космическия телескоп Джеймс Уеб на НАСА, биха били силно доказателство за живот. Те измислиха това, което смятат за добър кандидат: метан (CH4) и въглероден диоксид (CO2), без забележителен въглероден окис (CO).

Както показват техните химични формули, метанът и въглеродният диоксид са много различни молекули. Съвместната им поява е показателна за „атмосферно неравновесие“-термин, който доста вълнува астробиолозите.

- Значи имате тези екстремни нива на окисление. Трудно е да се направи това чрез небиологични процеси, без да се произвежда и въглероден окис, който е междинен “, каза Крисансен-Тотън. „Например планетите с вулкани, които изтръгват въглеродния диоксид и метана, също ще имат склонност да отделят въглеродния окис.“

Художник

В допълнение, много микроби тук на Земята лакомо изяждат CO. И така, изобилие от тези неща във въздуха на планетата биха оспорили наличието на живот по няколко различни причини, казаха членовете на изследователския екип.

Предложението да се търсят съединения в неравновесие не е нова идея. Например други астробиолози предполагат, че комбинацията от метан и кислород във въздуха на екзопланета би била силен знак за живот.

Но новото проучване би могло да помогне на учените да открият възможностите извън кислорода, който не е бил откриваем в земната атмосфера през по -голямата част от историята на живота на тази планета. (Газът започна да се натрупва във въздуха ни преди около 2,5 милиарда години, когато фотосинтезата наистина започна. И може да е достигнал сравнително високи нива преди около 600 милиона години, казват учените.)

„Вълнуващото е, че нашето предложение е изпълнимо и може да доведе до историческото откриване на извънземна биосфера в не толкова далечното бъдеще“, казва съавторът на изследването Дейвид Катлинг, професор по земни и космически науки във Вашингтонския университет. , се казва в същото изявление.

Новото проучване е публикувано онлайн днес (24 януари) в списанието Научните постижения .