Може ли метанът на луната на Сатурн Енцелад да бъде знак за живот?

Касини Изглед на Енцелад

Луната на Сатурн, която крие океан, Енцелад, както се вижда от космическия кораб на Касини на НАСА. (Изображение кредит: НАСА/JPL-Caltech)



Някои издръжливи земни микроби вероятно биха оцелели в погребания океан на сатурновата луна Енцелад, поглъщайки водород, произведен от взаимодействието между морска вода и скали, показва ново проучване.



И микробите, тествани в проучването, изхвърлят метана като метаболитен страничен продукт. Това е интригуващо, защото на НАСА Космически кораб Касини открит метан в струята частици, изхвърлени в космоса от мощните южнополюсни гейзери на Енцелад.

„Успяхме да покажем, че при предполагаемите условия на Енцелад в лабораторията се получава биологично производство на метан“, казва съавторът на изследването Саймън Ритман от катедрата по екогеномика и системна биология във Виенския университет в Австрия. [Невероятни снимки на ледената луна на Сатурн Енцелад]



„Следователно, част от метана, открит на Енцелад, по принцип може да има биологичен произход“, каза Ритман пред demokratija.eu по имейл.

Изследователите, ръководени от Рут-Софи Таубнер, също от Виенския университет, извършиха първоначални експерименти върху три вида архейски микроби, произвеждащи метан. Археите са подобни на бактериите, тъй като им липсва ядро ​​или друга вътрешна структура, свързана с мембраната, но бившите животни представляват напълно отделен род, който може да се върне чак до зората на живота на Земята.

Тази проучвателна работа идентифицира един от микробите,Methanothermococcus okinawensis, като най-подходящ за по-задълбочено проучване при условия, подобни на Енцелад. Така екипът разкриM. okinawensisдо различни газови състави и (относително високи) налягания при 150 градуса по Фаренхайт (65 градуса по Целзий) - основно това, което бихте очаквали да намерите при хидротермалните отвори на морското дъно на Енцелад.



Астрономите са предположили съществуването на такива отвори на Енцелад от няколко наблюдения на Касини. Например, орбитата на Сатурн забеляза малки частици силициев диоксид и молекулен водород (H2) в лунния шлейф, и двете са най -добре обяснени чрез реакции между гореща вода и скала.

M. okinawensisрасте добре и произвежда метан в експериментите на екипа, което може би не е много изненадващо, като се има предвид, че организмът е изолиран от хидротермален отдушник край японския остров Окинава, на дълбочина около 3200 фута (975 метра).

Касини образ на Енцелад



Касини изображение на гейзерите на Енцелад, взривяващи материала от подземния океан на Луната в космоса.(Изображение кредит: НАСА/JPL-Калтех/Институт за космически науки)

В допълнение, Таубнер и нейните колеги моделират реакциите на водната скала, които вероятно се случват във вътрешността на Енцелад. Те открили, че подобни реакции вероятно произвеждат много Н2 - достатъчно за поддържане на метаногенни организми катоM. okinawensis, ако има такива на спътника Сатурн. [ Вътре в Енцелад, ледената луна на Сатурн (инфографика) ]

За да бъде ясно, членовете на изследователския екип не твърдят, че метанът на Енцелад е биологичен; в края на краищата веществото може да се получи и геологически (всъщност чрез реакции между скала и гореща вода). Но новите резултати биха могли да помогнат за търсенето на живот на океанските луни в Слънчевата система, каза Ритман.

„От астрономическа гледна точка бъдещите мисии до Енцелад или други ледени луни трябва да бъдат оборудвани, за да могат да откриват метаногенни биоподписи, свързани с метаногени, като определени липиди или съотношения на някои въглеродни изотопи“, каза той.

Понастоящем няма мисии на Енцелад в книгите на НАСА или друга космическа агенция. Но и НАСА, и Европейската космическа агенция (ЕКА) разработват мисии за изследване на ледените океански луни на Юпитер.

Влизането на НАСА, т.нар Europe Clipper , ще оцени обитаемостта на погребания океан на спътника Jovian в Европа в хода на десетки полети. Мисията на ESA, наречена Jupiter Icy Moons Explorer (JUICE), също ще изучава Европа, въпреки че ще се фокусира повече върху Ганимед и в по -малка степен Калисто.

Предвижда се стартирането на Europa Clipper и JUICE през 2020 -те години. НАСА също работи по отделна мисия за кацане на Европа, въпреки че този проект остава концепция в момента.

Новото проучване е публикувано онлайн днес (27 февруари) в списанието Nature Communications .

Учените също са забелязали метан в атмосферата на Марс и не са сигурни откъде идва магазинът на Червената планета за тези неща. Но повече информация трябва да дойде скоро: The Trace Gas Orbiter, част от европейско-руската програма за проучване ExoMars, е планирано да започне измерване и картографиране на метан на Марс в средата на април.

Следвайте Майк Уол в Twitter @michaeldwall и Google+ . Последвай ни @Spacedotcom , Facebook или Google+ . Първоначално публикувано на demokratija.eu .