Как ще бъде запомнена мисията на НАСА за новите хоризонти към Плутон?

Плутон

Тази снимка с „сърцето“ на Плутон е заснета от сондата на НАСА New Horizons през юли 2015 г. (Изображение: НАСА/JHUAPL/SWRI)



Мисията на НАСА 'Нови хоризонти' Плутон трябва да остави богато научно наследство и би могла да помогне за стимулиране на бъдещи амбициозни изследователски усилия в цялата Слънчева система, казват изследователите.



New Horizons проведе първото по рода си прелитане на Плутон на 14 юли, събирайки купчини изображения и данни за планетата джудже и нейните пет луни.

Наблюденията на космическия кораб вече революционизират разбирането на изследователите за Плутон и други тела в далечния пояс на Кайпер извън орбитата на Нептун. Научната награда ще продължи да расте, тъй като по -голямата част от данните на New Horizons тепърва ще дойдат на Земята - и сондата вероятно ще се приближи до втори, много по -малък обект на Койперския пояс (KBO) през 2019 г. като част от разширена мисия . [ Плутон Flyby на New Horizons: Пълно покритие ]



New Horizons става първата сонда, изследваща Плутон в средата на 2015 г. Вижте как работи мисията на New Horizons към Плутон в пълната ни инфографика тук.

New Horizons става първата сонда, изследваща Плутон в средата на 2015 г. Вижте как работи мисията на New Horizons към Плутон в пълната ни инфографика тук .(Изображение кредит: От Карл Тейт, художник на инфографиката)

Огромният обществен интерес към Плутон flyby също демонстрира, че хората обичат изследването на космоса, особено мисии, които правят нови неща или изучават малко познати светове или сфери, каза главният изследовател на New Horizons (PI) Алън Стърн пред demokratija.eu.



„Надявам се, че New Horizons и Плутон са се превърнали в ускорител на космическите изследвания“, каза Стърн, който е базиран в Югозападния изследователски институт в Боулдър, Колорадо.

„Ето мисия, ръководена от отделен ПИ - малък екип, пет пъти по -малко пари от програмата„ Вояджър ”на [НАСА] - и запалихме света“, добави Стърн. (Общата цена на New Horizons е около 720 милиона долара.) „Ами ако сте направили човешко проучване по начин, който е запалвал хората в 100 пъти по-голям мащаб? Това би било разбиващо Земята.

Третото царство на Слънчевата система

Американски астроном Клайд Томбо откри Плутон през 1930 г. Дълго време след това фригидният свят се разглежда като странна топка. В края на краищата това беше единственият известен жител на пояса на Койпер.



Но преди около две десетилетия това възприятие започна да се променя значително. Учените започнаха да откриват други KBO и стана ясно-особено след откриването на Ерида през 2005 г., която е приблизително със същия размер като Плутон-че планетата джудже е само най-известното от много ледени тела в третото царство на планетата на Слънчевата система . ' (Първото царство е зоната на скалисти планети, докато второто е обиталището на газовите гиганти като Юпитер и Сатурн.)

„Най-много се вълнувам от цялата тази мисия като нещо като единствения ни шанс да видим как изглежда обект от пояса на Койпер-или два от тях, два с различни размери-и да оставим впечатление“, каза Майк Браун, планетарен астроном от Калифорнийския технологичен институт в Пасадена, който ръководи екипа, открил Ерида (и много други обекти извън Нептун, включително Седна).

- Още преди прелитането знаехме много за Плутон; знаехме много за пояса на Кайпер; имахме много теории за това, което ни казват наблюденията, които имаме, “каза Браун, който не е част от екипа на New Horizons, пред demokratija.eu. „И сега можем да започнем наистина да запълваме реалността с някои от тези снимки.“ [Снимки на Плутон и неговите луни]

Активни ледени светове?

Тези снимки на Плутон и неговите луни са изненадали повечето планетарни учени. Снимките изобразяват ледени планини и ледници на Плутон и големи, дълбоки каньони на Харон, най -големия спътник на планетата джудже. Някои от терените на Плутон и Харон, изобразени от New Horizons, имат малко или никакви кратери, което предполага, че и двата свята са били геологически активни в съвсем близкото минало.

„Това беше невероятно приключение, защото Плутон изглежда много активно тяло“, казва Скот Шепърд от Института за наука Карнеги във Вашингтон, който също не е член на екипа на New Horizons. (Миналата година Шепърд и колегата му Чадуик Трухийо от Обсерваторията на Близнаци в Хавай обявиха откриването на 2012 VP113, обект, който лежи много по -далеч от слънцето, отколкото Плутон.)

„Това отваря очите“, казва Шепърд пред demokratija.eu, обяснявайки, че много учени са смятали, че Плутон и други КБО вероятно са „мъртви“ вътрешно в продължение на еони, като им липсва енергийният източник, необходим за поддържане на геоложката активност.

„Образите“ на New Horizons наистина ни карат да се върнем към чертожната дъска, за да се опитаме да разберем какво би могло да създаде цялата тази дейност “, каза Шепърд.

Механизмът трябва да е различен от този на други ледени активни светове като луната на Сатурн Енцелад и Юпитер спътник Европа , които са силно теглени от гигантските си родителски планети, казват изследователите.

„По някакъв начин двигателят в Плутон все още работи след четири милиарда години и никой, когото познавам в света на геофизиката, не знае как да го направи“, каза Стърн.

Заслужава да се отбележи обаче, че Браун не е убеден, че Плутон е бил активен в близкото минало. Няма доказателства за скорошно изграждане на планини и течащите ледове на планетата джудже не изискват вътрешен източник на енергия, каза той.

Освен това атмосферата на Плутон и неговите ледени равнини са направени от същите неща, каза Браун; когато повърхностните ледове са възвишени, те се качват в атмосферата.

'Знаем, че много метри лед са изчезнали с течение на времето, така че най -малките кратери просто ще се откъснат поради атмосферните загуби', каза Браун. „Докато студовете се движат по повърхността, те вероятно влошават повърхността по някакъв начин, който всъщност не разбираме.“ [ Летете над планините и ледената равнина на Плутон (видео) ]

Има още

Цялата тази дискусия и дебат се основават на малка част от набора от данни на New Horizons. Сондата няма да завърши излъчването на всичките си снимки и измервания до края на 2016 г., каза Стърн.

И тогава има такъв потенциал второ прелитане . Следващата година екипът на New Horizons планира да поиска от НАСА да одобри и финансира разширена мисия, която да изпрати сондата покрай KBO, която е широка само няколко десетки мили през 2019 г. (Управителите на космическия кораб имат предвид две възможни тела; те все още не са обявили към кой ще се насочат.)

Който и малък KBO да бъде избран, вероятно се е сформирал близо до сегашното си положение, докато Плутон вероятно се е слял близо до региона на гигантската планета и е изваден към пояса на Койпер, каза Шепърд. Освен това, добави той, по -малките KBO са по -девствени и примитивни от Плутон и следователно осигуряват по -добър поглед върху суровините, изградили планетите преди 4,5 милиарда години.

„Истинската мисия е само наполовина“, каза Шепърд за New Horizons. „Свързването на материалите, които откриваме в системата на Плутон, с тези много по -малки обекти, наистина ще ни отвори очите за това, от което са направени планетите.“

Снимката на Плутон от космическия телескоп Хъбъл е най -подробната, виждана някога.

Стимулиращо проучване

„Казаха ми, че ние създадохме най -големия взрив за изследване в нечия памет“, може би се връщаме чак до мисиите на НАСА на Луната на Аполо, каза Стърн.

Подобен интензивен глобален интерес и вълнение предвещават бъдещи изследователски усилия - както роботизирани, така и човешки - които имат за цел да правят нови неща, добави той. Стърн се надява, че ентусиазмът и поуките, получени от него, биха могли да направят възможно кацането на Харон, което да изучава както този свят, така и близкия Плутон от орбита.

Но връщането към системата на Плутон „трябва да бъде паралелно с [вместо да замести] по -задълбоченото проучване“, каза Стърн, цитирайки пилотирано пътуване до Марс като друг желан проект.

От своя страна Браун би искал да разгледа отблизо други отдалечени тела, особено Quaoar, KBO с приблизително половината от размера на Плутон, който той и Трухильо откриха през 2002 г. Quaoar представлява нещо като преходна точка между Плутон и Харон, притежаваща някои характеристики на двата свята, каза Браун.

Но Браун не е оптимист, че мисия до Quaoar - която се намира още по -далеч от Земята от Плутон - ще започне скоро.

„Просто нямаме ресурси да посетим всички интересни места в Слънчевата система, а тези в края на Слънчевата система са най -трудните за достигане“, каза Браун. „Затова се примирих, че никога не съм виждал нито едно от тези неща, които открих отблизо в живота си. Подозирам, че това е разумна прогноза.

Следвайте Майк Уол в Twitter @michaeldwall и Google+ . Последвай ни @Spacedotcom , Facebook или Google+ . Първоначално публикувано на demokratija.eu .