Международна космическа станция на 20: Комерсиализацията се увеличава с наближаването на края на живота

SpaceX

Капсулата на SpaceX Crew Dragon Endeavour (вдясно) се вижда прикрепена към модула Harmony на Международната космическа станция близо до японския товарен кораб HTV-9 и лабораторията на европейския Колумб на 1 юли 2020 г. (Кредит на изображението: НАСА)



Международната космическа станция (МКС) достигна 20 години непрекъснато обитаване на хора тази есен, а НАСА има за цел да се възползва максимално от годините, които орбиталната лаборатория е напуснала.

Комплексът на астронавтите е в отлична форма, подчертаха служители на агенцията и току -що получи набор от подобрения на батерията, за да продължи известно време . В рамките на месеци оперативните търговски екипи ще разширят капацитета на станцията за научни изследвания, тъй като повече астронавти на космически кораб се вливат в съоръжението. Администрацията на Тръмп и НАСА също увеличават усилията си да управляват частни астронавти и да добавят частни модули към МКС.

Докато дейността бръмчи на станцията, краят на програмата на станцията все още е официално фиксиран на 2024 г. Но НАСА и други международни партньори са обсъждане на удължаване поне до 2028 г. .



Свързани: Международната космическа станция отвътре и отвън (инфографика)

„МКС е невероятен инструмент и, разбира се, там, където сме в момента, ще го използваме във възможно най -голяма степен за толкова години, колкото ни остава“, каза днес администраторът на НАСА Джим Бриденстайн (август). 27) по време на презентация на конференцията за изследвания и развитие на МКС, която се излъчваше онлайн.

„Не знаем кога ще приключи [програмата на станцията]“, добави той. 'Ние знаем, че това не може да продължи вечно.'

Амбициозни програми



Такива дискусии за бъдещето на МКС идват, тъй като НАСА планира амбициозна програма в космоса през следващите години. НАСА ще отбележи 20-та годишнина от непрекъснатото човешко присъствие на космическата станция на 2 ноември, отбелязвайки две десетилетия от началото на Експедиция 1 на много по-малка версия на МКС за многомесечен престой. (Сглобяването на орбиталната лаборатория започна през 1998 г., но ще минат още две години, преди МКС да започне да приема непрекъснато екипажи.)

В бъдеще НАСА работи за кацане на астронавти на Луната отново през 2024 г. с помощта на търговски космически кораби, финансирани чрез Програма за търговски лунни услуги . Агенцията също планира, извън „критичния път“ на кацането на Луната, да изгради малка космическа станция близо до Луната, наречена Gateway . Gateway вече привлече някои международни партньори, като например ангажимента на Канада да предостави роботизирано рамо Canadarm3.

Всички тези проекти обаче зависят от текущото финансиране на Конгреса. Бюджетът на НАСА все още не е финализиран за фискалната 2021 година, тъй като все още се одобрява от Камарата на представителите и Сената, а предизвикателствата се очертават поради несигурната икономическа среда от пандемията на коронавирус, заедно с резултатите от президентските избори през ноември .



Конференцията за научноизследователска и развойна дейност на МКС не се фокусира върху тези несигурности, вместо това обсъжда как НАСА може да се възползва максимално от наличните възможности в орбиталната лаборатория, докато финансиращите и партньорите на агенцията обсъждат бъдещето на станцията.

Кати Лудерс, новоназначен лидер на усилията на НАСА за космически полети , каза, че станцията е подкрепила над 3000 разследвания от 108 държави от основаването си, научен запис, който тя смята за „невероятен“. Lueders отдаде почит на наследството на станцията да изпълнява дълги мисии за астронавти, които обикновено варират между шест месеца и година всяка.

МКС е първото съоръжение, способно да поддържа многомесечни експедиции на екипажа след съветската/руската космическа станция Мир, която беше деорбитирана през 2001 г. Такива дългосрочни полети изследват здравните показатели на астронавтите като мускулна сила, костна плътност и промени в генната експресия в пространството и ще подготви НАСА и нейните партньори за човешки мисии до Луната и Марс, съобщиха представители на агенцията.

„Все още измисляме пътя и ще разкрием тайните на дълготрайните космически полети“, каза Лудерс. „Този ​​[МКС] е критично място за нас, за да продължим да измисляме как да летим хора в космоса за дълго време.“

Какво ще се случи с американските космически изследвания в ерата след МКС, когато и да се случи, остава да се определи, въпреки че представители на НАСА подчертаха на конференцията, че агенцията няма да отговаря за това, което орбиталното съоръжение заеме нейното място. Комерсиализирането на изследванията също беше фокус на няколко дискусии.

Това каза, Мерибет Идийн, мениджърът на офиса за интеграция на научните изследвания на МКС, призова НАСА и нейните партньори да продължат фундаменталните изследвания „междувременно“. Фундаменталните изследвания се различават от търговските, тъй като фундаменталната работа се извършва без незабавно очакване на финансова възвръщаемост.

„В този момент се работи много по комерсиализацията на ниска околоземна орбита и създаване на търговски дейности и услуги, но тези търговски възможности трябва да бъдат смекчени, за да продължим изследванията, които започнахме през последното десетилетие“, каза Идин.

Тя отбеляза, че бъдещите изследвания също трябва да вземат предвид „нуждите на НАСА за изследване“ и нуждите на правителствени партньори като Националната научна фондация на САЩ, които изучават медицински приложения на космическите изследвания.

„Опитваме се да улесним ... търговските възможности, когато са налични, но и да продължим изследванията“, добави Идин.

Времето за екипаж традиционно е спирачката за изследванията, каза Идин. Екипажите на космическите станции са по-малки, откакто космическата совалка със седем астронавта се пенсионира през 2011 г., което означава, че рутинната поддръжка на станцията, като почистване и дребни ремонти, отнема по-голям дял от времето на екипажа. Тя каза, че се надява по -големи търговски екипи да се справят със ситуацията в близко бъдеще.

Свързани: Мисията Експедиция 63 до Международната космическа станция (снимки)

Изследователски бум?

Като цяло ключовите показатели за изследване обаче трябва да се увеличат през следващите пет години. Алекс Макдоналд, главен икономист на НАСА и изпълнителен директор на Националната лабораторна програма на МКС, заяви, че агенцията очаква повече пари от други правителствени агенции, повече пари от частния сектор за изследвания на ранен етап, повече студенти, ангажирани с науката за МКС и повече приложения в космоса, които могат да се използва на Земята.

Кен Шийлдс, главен оперативен директор на Центъра за напредък на науката в космоса (CASIS), който управлява Националната лаборатория на САЩ на станцията, добави, че нов външен консултативен комитет за потребителите ще помогне да се променят нуждите на лабораторията за потребителите през следващите години .

Най -малко един служител на НАСА предупреди, че има поне още една потенциална опасност за МКС в допълнение към финансирането и политическите несигурности - механична повреда.

„МКС може да има невъзстановима голяма непредвидена ситуация по всяко време“, казва Фил Макалистър, директор на програмата за търговски космически полети на НАСА. Макалистър не каза какво би представлявало драматичен провал, но често срещаните опасности при човешките космически полети включват пожар, намаляване на налягането и отказ на големи системи.

МКС наистина има асо в джоба си, тъй като екипажите и роботите могат да извършват ремонти, когато системите се повредят. Астронавтите (работещи с наземни екипи) са преодолявали големи проблеми на станцията преди, като например ремонт критичен амонячен охладител изтича от време на време и осигуряване на захранването на станцията чрез фиксиране на изтръгнат слънчев панел, който първоначално отказа да се инсталира правилно през 2007 г.

НАСА не може да каже колко дълго ще продължи МКС, защото това зависи от партньорството на заинтересованите страни, каза Макалистър. (НАСА е един от 15 -те партньори в програмата за МКС.) Но той отбеляза, че агенцията очаква да има други търговски съоръжения в космоса след МКС.

„В един момент постепенно ще намалим операциите на МКС“, каза той.

В същото време НАСА ще работи с търговски партньори, за да има нови търговски съоръжения, готови да заемат мястото на станцията, каза той.

„Това няма да е ситуация на превключване на светлината“, каза Макалистър.

Следвайте Елизабет Хауъл в Twitter @howellspace. Последвай ни в Twitter @Spacedotcom и във Facebook.