НАСА трябва да плати за производството на плутоний, за да захранва космически сонди

Космическият кораб Вояджър 1.

Художествена илюстрация на космическия кораб „Вояджър 1“ на НАСА, най-отдалеченият от Земята обект, създаден от човека, който стартира през 1977 г. и се насочва към междузвездното пространство. (Изображение кредит: НАСА)



Сега НАСА ще поеме цялата сметка за производството на САЩ на гориво за космически кораби плутоний-238, което наскоро стартира отново за първи път от четвърт век.

Космическата агенция е разделяла разходите за рестартирането с Министерството на енергетиката на САЩ, което всъщност произвежда плутоний-238 . Но НАСА е единственият прогнозиран потребител на материалите, така че подредбата се промени в искането за федерален бюджет на Белия дом за 2014 г., което беше представено по -рано този месец.

„Тъй като администрацията на [Обама] има философия„ потребителят плаща ”, сега сме в състояние да плащаме основно за цялото предприятие, включително за основната инфраструктура в DOE,“ заяви финансовият директор на НАСА Бет Робинсън на пресконференция на 10 април . „Ще си партнираме с DOE през следващите няколко месеца, за да разберем как най-добре да направим това и как да оптимизираме програмата за производство на плутоний-238.“ [Ядрени генератори Мощни сонди на НАСА (инфографика)]



Плутоний-238 не е бомбардиращ материал, но е радиоактивен, излъчващ топлина, която може да се преобразува в електричество с помощта на устройство, наречено радиоизотопен термоелектричен генератор. В продължение на десетилетия RTG захранват сондите на НАСА до дестинации в дълбок космос , където слънчевата светлина е твърде слаба и разпръсната, за да бъде от голяма полза за робота.

Например, космическият кораб-близнак 'Вояджър' на агенцията, който чука на вратата на междузвездното пространство, и двамата се захранват с RTG. Такъв е и марсоходът Curiosity, чиито наблюдения наскоро помогнаха на учените да определят, че Червената планета някога е могла да поддържа микробиалния живот.

DOE спира производството на Pu-238 през 1988 г., след което НАСА започва да доставя горивото от Русия. Но агенцията получи последната си пратка от Русия през 2010 г. и оттогава доставките намаляват, което притеснява много учени и защитници на космическите изследвания.



Така че НАСА и DOE са работили заедно по рестартиране на Pu-238, чиито служители от двете агенции са изчислили, че ще струват между 75 и 90 милиона долара за пет години.

Това усилие постигна значителен напредък. Представители на НАСА обявиха миналия месец, че изследователи от Националната лаборатория на DOE Oak Ridge в Тенеси са облъчили мишени от нептуний-237 с неутрони, успешно генерирайки малки количества плутоний-238-първото в страната от 25 години.

Увеличаването на мащаба на тези ранни тестови дейности не трябва да бъде прекалено трудна задача, казаха служители.



„Оптимизирайки производствения процес, се изчислява, че 1,5 до 2 килограма годишно ще се произвеждат до 2018 г. Тази сума ще бъде достатъчна, за да отговори на прогнозираните нужди на НАСА за бъдещи планетарни мисии. Искането за бюджет на Science финансира изцяло това изискване “, пишат представители на НАСА в 650-страничното обяснение на искането на бюджета за 2014 г. на агенцията.

„За първи път искането на НАСА включва и 50 милиона долара за подпомагане на инфраструктурата за развитие на електроизотопната система за радиоизотопи чрез механизми за възстановяване на разходите в Министерството на енергетиката“, добавиха те.

Следвайте Майк Уол в Twitter @michaeldwall и Google+ . Последвай ни @Spacedotcom , Facebook или Google+ . Първоначално публикувано на demokratija.eu .