Сатурновият лунен титан може да има „фантомни езера“ и пещери

Титан

(Кредит на изображението: NASA/JPL-Caltech/ASI/USGS)



Представете си свят, в който вали дъжд, събира се в езера и езера, прониква в околната скала и се изпарява, за да падне отново. Има само един улов: Светът е Луната на Сатурн, Титан, където дъждът не е вода; това е течен метан.



Две нови статии изследват как този зловещо познат, безводен „воден цикъл“ се проявява на повърхността на Титан. За да направят това, два отделни изследователски екипа се обърнаха към данните от мисията Касини, която прекрати престоя си в системата Сатурн през Септември 2017 г. . Космическият кораб прелетя покрай масивната Луна повече от 100 пъти, събирайки съществени наблюдения на този странен свят.

Някои от тези наблюдения показаха на учените нещо наистина необикновено: първият им поглед върху течността в момента върху пейзажа, а не просто призраци на такива течни черти . „Титан е единственият свят извън Земята, където виждаме течни тела на повърхността“, казва Розали Лопес, планетарен учен от лабораторията за реактивни двигатели на НАСА, която работи по мисията „Касини“, но не участва в нито един от новите документи. 'Някои от нас обичат да наричат ​​Титан Земята на външната слънчева система.'



Свързани: НАСА може да реши тази година да кацне дрон на Луната на Сатурн Титан

„Титан е най -интересната луна в Слънчевата система. Мисля, че това ми носи някои врагове, но мисля, че това е вярно “, каза за demokratija.eu Шанън Макензи, водещ автор на едно от новите изследвания и планетарен учен в лабораторията по приложна физика на университета Джон Хопкинс. Но това не означава, че Луната е ясна. „Титан ни хвърля много криви топки“, каза тя.

Проучването на MacKenzie анализира една потенциална крива: три малки характеристики, които изглеждаха като езера, пълни с течност, когато Касини ги забеляза за първи път, но изглежда, че са изсъхнали, докато космическият кораб се върне в района. Наблюденията показват, че течността или се е изпарила, или е проникнала в заобикалящата го планетарна повърхност.



Тези „фантомни езера“ може да са доказателство за сезонни промени на Луната, смятат Макензи и нейните съавтори. (Изминаха седем земни години между двете наблюдения на космическия кораб в района, през които северното полукълбо на Луната премина от зимата към пролетта.)

Но ситуацията може да не е толкова проста, тъй като двата набора от наблюдения са взети от различни инструменти. Касини е създаден, за да събира данни или с радарния си инструмент, или със своите визуални и инфрачервени светлинни камери, но не и двете едновременно. И по време на първото преминаване на космическия кораб, районът беше твърде тъмен, за да се използват камерите.

Така че Макензи и нейните колеги трябваше да вземат предвид промяната в инструментите като потенциална променлива. Но тя все още е уверена, че нещо е различно в двата прохода и че е доста правдоподобно, че течността е била там, след което е изчезнала. Дори ако различните сигнали в двата полета бяха причинени от някакво друго явление, Макензи каза, че все още е заинтригувана от това, което може да ни каже за странната Луна, която е сред вероятните кандидати на учените, където животът може да се крие извън Земята.



'Ако вместо това разглеждаме някои новоидентифицирани материали на повърхността, това също е интересно, защото утайките на Титан са наистина важни за пребиотичната химия', каза Макензи.

Но въпреки че MacKenzie се фокусира само върху три малки езера, които изглежда са изчезнали, много езера остават видими в наблюденията на Касини за региона. Във втория документ, публикуван днес, учените са използвали радарни данни, за да изследват шепа много по -големи езера.

По време на последното преминаване на Касини над Титан през април 2017 г., космическият кораб беше програмиран да събира много специфичен тип данни, наречен алтиметрия, над района на езерото, за да измери височината на различни вещества. Марко Мастрогиузепе, планетарен учен от Калтех, вече е използвал подобни данни за измерване на дълбочините на някои от моретата на Титан, много по -големи тела от течности и екипът на Касини се надяваше, че ще може да направи същото с езера.

Мастрогиузепе и колегите му го направиха в новия си документ, като идентифицираха дъната на езера с дълбочина над 328 фута (100 метра) и установиха, че съдържанието им е доминирано от течен метан. „Разбрахме, че по същество съставът на езерата е много, много подобен на този на кобилата, на морето“, каза той. 'Ние вярваме, че тези тела се хранят от местни дъждове и след това тези басейни, те изтичат течност.'

Това предполага, че под повърхността на Титан Луната може да бъде домакин на още една функция, напомняща Земята: пещери. На Земята много пещери са образувани от вода, разтваряща се в околните типове скали като варовик, оставяйки след себе си вид ландшафт, наречен карст , характеризиращ се с извори, водоносни хоризонти, пещери и дупки.

Изследователи, изучаващи езерния регион на Титан, смятат, че виждат подобни характеристики на карстовия тип. Те също не са забелязали канали, свързващи всички тези различни течни характеристики, поради което Mastrogiuseppe и други подозират, че част от течността може да прониква в околния терен, подобно на карстовите системи тук на Земята.

„Титан наистина е този свят, който геологически е подобен на Земята и изучаването на взаимодействията между течните тела и геологията е нещо, което наистина не сме били в състояние да направим преди“, каза Лопес. Новите изследвания започват да правят това, като виждат тези взаимодействия, които се играят на живо на друго планетарно тяло.

Разбира се, много по -трудно е да се изучават тези взаимодействия толкова далеч, в свят, който никога не е бил основният фокус на мисия. „Говорихме за възможни мисии с роботизирани изследователи, които могат да пълзят надолу в лавови тръби и пещери на Луната и Марс“, каза Лопес. 'Можем ли в бъдеще да изпратим един от тях, за да пропълзим в този терен и в пещери и да разберем какво има отдолу?'

Подобна мисия вероятно няма да се случи скоро, но НАСА сериозно обмисля проект, наречен водно конче това би приземило дрон на странната луна. Ако бъде избрана, мисията ще стартира през 2025 г. и ще достигне Титан девет години по -късно. И ако НАСА не избере Dragonfly, има голяма вероятност да се появи друга концепция за мисията. „Титан е твърде готин, за да не се връщам към него“, каза Макензи.

И двете Макензи 'пясък Mastrogiuseppe Докладите на Русия бяха публикувани днес (15 април) в списанието Nature Astronomy.

Изпратете имейл на Meghan Bartels на mbartels@demokratija.eu или я последвайте @meghanbartels . Последвай ни в Twitter @Spacedotcom и нататък Facebook .