Какво ще стане, ако огромният марсоход на НАСА се срине в неделя вечер?

Този художник

Концепцията на този художник изобразява небесен кран, спускащ марсохода Curiosity на НАСА върху повърхността на Марс, план за кацане НАСА нарече „седем минути ужас“. (Изображение кредит: JPL-Caltech)



Ако най -новият марсоход на НАСА не се спусне безопасно в неделя вечер (5 август), бъдещето на изследването на Червената планета може да бъде поставено под сериозно съмнение.



Основната цел на 1-тонния роувър Curiosity е да определи дали Марс може или някога би могъл да поддържа микробния живот. Но огромният робот също носи до известна степен на гърба си надеждите и мечтите на почитаната от НАСА програма за Марс, така че катастрофата в неделя вечер може да бъде опустошителна.

„Това може да отнесе цялата програма на Марс със себе си“, казва Робърт Зубрин, президент на Марсовото общество, което настоява за населението на Червената планета , каза Леонард Дейвид от demokratija.eu. 'Това е победа или смърт.'



Големи съкращения на финансиране

Искането на федералния бюджет на президента Барак Обама за 2013 г., публикувано през февруари, отрязва програмата за наука за планетите на НАСА финансиране от 1,5 млрд. до 1,2 млрд. долара, като се очаква по -нататъшно съкращение през следващите години.

Голяма част от парите ще дойдат от роботизираната програма на НАСА за изследване на Марс, която се радва на редица успехи през последното десетилетие. След кацане през януари 2004 г. например, двойните роувъри Spirit и Opportunity откриха много доказателства, че някога Марс е бил по -топъл и влажен, отколкото е днес. А спускащият апарат Феникс е открил подпочвен воден лед близо до северния полюс на планетата през 2008 г.



Въпреки това, предложението за бюджет на Белия дом намалява финансирането на НАСА за Марс от 587 милиона долара тази година на 360 милиона долара през 2013 г., а след това до едва 189 милиона долара през 2015 г. [ Бюджетът на НАСА за 2013 г.: Какво ще купи?]

В резултат на това НАСА беше принудена да напусне ръководената от Европа мисия ExoMars, която има за цел да достави орбитален и роувър до Червената планета съответно през 2016 и 2018 г. Агенцията фундаментално се преструктурира и намалява мащаба на програмата си за Марс, в опит да разбере как да извлече максимума от всеки скъпоценен долар.

Но представителите на планетарната наука на НАСА все още се надяват на възстановяване на финансирането с помощта на Curiosity. Те смятат, че откритията на марсохода могат да разхлабят портмонето на политиците и да засилят усилията на агенцията за роботизирани проучвания.



„Каква огромна възможност е това за нас“, каза Джим Грийн, ръководител на планетарното научно звено на НАСА, на конференция през март. „Вярвам, че [Любопитството] ще отвори тази нова ера на открития, която ще принуди тази нация да инвестира повече в планетарната наука.“

Залепване на кацането

Така че успешното кацане в неделя вечер е от първостепенно значение за космическата агенция, заявиха служители.

Докосването на Curiosity „може да се окаже най -важното събитие - най -значимото събитие - в историята на изследването на планетите“, заяви миналия месец Дъг МакКуистион, директор на Програмата за изследване на Марс на НАСА.

Но успехът не е даденост. Кацането на робот на друга планета никога не е лесна задача и докосването на Curiosity може би ще включва повече извиване на ръце от обикновено.

Тъй като е толкова тежък, инженерите трябваше да разработят изцяло нов метод за кацане на марсохода. А ракетен небесен кран ще намали любопитството към марсианската повърхност по кабели, след което ще отлети, за да умишлено кацне на малко разстояние. Подобна маневра никога досега не е била пробвана в друг свят.

Ако успехът в хода на мисията може да донесе големи дивиденти на програмата на НАСА за Марс, тогава провалът в неделя вечер може да има смразяващ ефект. [ Как работи кацането на ноктите на Curiosity (снимки) ]

„Мисля, че ако бъдем фатални при кацане, това ще има много негативно влияние“, казва Джон Гротцингер от Калифорнийския технологичен институт, водещ учен за мисията на Curiosity за 2,5 милиарда долара, която официално се нарича Mars Science Laboratory (MSL).

„Това ще принуди хората да погледнат назад и да попитат дали е възможно да се постигнат тези много сложни, по -взискателни мисии от технологична гледна точка“, каза Гротцингер пред demokratija.eu. 'Как можете да говорите за проба за връщане, ако не можете първо да направите MSL?'

Поддържане на програмата жизненоважна

НАСА има още една мисия на Марс, твърдо в книгите извън MSL, орбитален апарат, изучаващ атмосферата, наречен Maven, който трябва да бъде пуснат през следващата година. Агенцията планира да стартира друга мисия през 2018 или 2020 г., отчасти, за да поддържа програмата жизненоважна.

Но катастрофата на Curiosity може да убеди някои талантливи учени и инженери, че няма много бъдеще на Марс, поне не за известно време, казват изследователите.

„Ако това нещо се провали, мисля, че много хора биха се промъкнали и биха направили други неща“, казва Кен Еджет от Malin Space Science Systems в Сан Диего. Еджет е главен изследовател на инструмента за ръчно обектив на марката на Curiosity или MAHLI.

Той добави, че катастрофата може да предизвика дискусии в НАСА относно прехвърлянето на ресурси от Марс към други обещаващи дестинации, като например Луната на Юпитер Европа , който прикрива океан с течна вода под ледената си обвивка.

„Не ми харесва този сценарий, или, но мисля, че сме натам“, каза Еджет пред demokratija.eu през април.

Марс продължава да ни звъни

Еджет обаче подчерта, че не смята, че злополуката при кацане ще бъде краят на програмата за Марс. Други експерти отразяват тази гледна точка, като казват, че Марс ще продължи да държи интереса ни и да привлича обратно нашите научни изследователи.

„Това е един от най -научно убедителните обекти в Слънчевата система - може би по отношение на лекотата за достигане, най -завладяващият“, каза Скот Хъбард от Станфордския университет. - И това е мястото в крайна сметка за човешко изследване. Така че мисля, че изследванията на Марс ще продължат.

Хъбард говори от опит. Той е бившият „Марс Цар“, който преструктурира програмата на НАСА за Червената планета, след като Марсовият полярник на Марс и Марсовия климатичен орбитален апарат се провалиха през 1999 г.

И все пак успехът определено би бил за предпочитане за тези, които се интересуват от изследването на Червената планета. Силното представяне на Curiosity може да доведе до по -големи неща по пътя на Марс, каза Хъбард.

„Имам прозорец, според мен, с успешна мисия-особено ако намери доказателства за органични вещества-да даде на научната общност още повече стимули и боеприпаси, за да поиска повторно разглеждане на бюджета“, каза Хъбард.

Колумнистът на demokratija.eu Леонард Дейвид допринесе за тази история. Посетете demokratija.eu за пълно покритие на кацането на марсоход на НАСА Неделя. Следвайте висшия писател Майк Уол в Twitter @michaeldwall или demokratija.eu @Spacedotcom . Ние също сме включени Facebook и Google+ .