Дали Ричард Брансън наистина ще достигне космоса при първото изстрелване на Virgin Galactic?

Основателят на Virgin Galactic сър Ричард Брансън (трети отдясно) ще стартира компанията

Основателят на Virgin Galactic сър Ричард Брансън (трети отдясно) ще стартира на първия напълно екипажен полет на компанията на 11 юли 2021 г. като част от шестчлен екипаж. Те са (отляво): Пилотът Дейв Макей; Коплин Бенет, водещ оперативен инженер; Бет Мойсей, главен инструктор по астронавти; Брансън; Сириша Бандла, вицепрезидент по правителствените въпроси и изследователските операции; и пилот Майкъл Масучи. (Изображение кредит: Virgin Galactic)



Тъй като търговската надпревара към суборбиталното пространство се нажежава през последните няколко години, отново и отново се появява сложен въпрос: Откъде започва космическото пространство?



Това не е само философски дебат. Това има финансови последици в реалния свят, тъй като една компания за космически туризъм продава места на мисии, които може да не достигнат крайната граница, в зависимост от това къде мислите, че границата се намира.

Тази компания е Virgin Galactic , който ще стартира основателя на Virgin Group Ричард Брансън и няколко други хора на забележителна тестова мисия тази неделя (11 юли) на борда на компанията Космически самолет VSS Unity . Unity три пъти е достигал суборбиталното пространство досега, последно по време на пилотиран изпитателен полет на 22 май - или вече е така?



Свързани:Как работи SpaceShipTwo на Virgin Galactic (инфографика)

Трите космически полета на Unity достигнаха максимална височина от 51,4 мили, 55,9 мили и 55,4 мили (съответно 82,7, 89,9 и 89,2 километра). Това е достатъчно високо, за да могат хората на борда да спечелят крилата си на астронавти според стандартите на НАСА, Федералната авиационна администрация (FAA) и американската армия, които смятат, че космическото пространство започва на 80 мили над 80 км Земята повърхност на.

Но това е под друга широко призната граница - линията Карман, която обикновено се тълкува, че лежи на надморска височина от 100 км. И главният конкурент на Virgin Galactic на пазара на суборбитален туризъм, Джеф Безос Син произход , обърна внимание на този факт, като отбеляза, че е негов собствен Нов Шепърд превозното средство се качва доста над линията Карман.



Помислете за изявлението, което главният изпълнителен директор на Blue Origin Боб Смит изпрати по имейл до The New York Times, който го пусна в История от 1 юли за предстоящия полет на Брансън : 'Пожелаваме му страхотен и безопасен полет, но те не летят над линията Карман и това е много различно преживяване.'

Има известна история в това твърдение. Blue Origin се подготвя за собствената си високопоставена мисия и този месец-първият полетен екипаж на New Shepard, който ще превозва Безос, брат му Марк, пионер авиатор Уоли Фънк и лицето, платило 28 милиона долара за място чрез търг. (Blue Origin все още не е идентифицирал победителя в търга.)

Тази мисия New Shepard трябва да стартира на 20 юли, на 52 -ата годишнина от кацането на Аполо 11 на Луната. Blue Origin обяви тази дата в началото на май, близо два месеца преди Virgin Galactic да представи своите планове за стартиране на Branson. (Това голямо разкритие дойде на 1 юли ).



Virgin Galactic и Брансън отричат, че се опитват да издигнат Blue Origin , казвайки, че Unity ще лети на 11 юли, просто защото е готов да го направи.

По време на интервю за Националното обществено радио (NPR), излъчено в сряда (7 юли), Брансън се обърна към забележката на Смит за линията Карман, като посочи, че НАСА и FAA признават границата от 50 мили.

Освен това „реалната разлика в опита почти няма да съществува“, Брансън каза на Лейла Фадел от NPR , отбелязвайки, че пътниците ще получат приблизително равни количества безтегловност за Unity и New Shepard. Virgin Galactic обеща около 4 минути безтегловност на своите полети.

Линията от 50 мили има и други поддръжници, включително Джонатан Макдауъл, астрофизик и сателитен тракер, базиран в Центъра за астрофизика в Харвард-Смитсониан, който направи аргумента за приемането му в Хартия за 2018 г. .

В средата на миналия век унгарско-американският физик Теодор фон Карман предложи пространството да започне там, където силите на орбиталната динамика надвишават тези на аеродинамиката. Поставянето на тази линия на 100 километра дойде горе-долу чрез „груб аргумент за порядъка“, пише Макдауъл в проучването през 2018 г. (В крайна сметка 100 км е много по -близо до маркировката, отколкото 10 км или 1000 км.)

Но действителната граница, според първоначалното определение на фон Карман, се намира между 70 км и 90 км (43 до 56 мили), изчисли Макдауъл. И така, 80 км (50 мили) е добро приближение на този мъгляв маркер, особено като се има предвид, че той представлява нещо като точка без връщане за спътниците. Космически кораби, чиито елиптични орбити ги отвеждат под 80 км, не оцеляват повече от един допълнителен контур около нашата планета, Отбеляза Макдауъл , като има предвид, че плавателни съдове, които остават само на няколко километра по -високо, могат да останат на въздуха дни или седмици.

Гласът на Макдауъл е влиятелен както сред изследователите, така и сред миряните, а НАСА, ФАА и американската армия вече са на борда. Значи сме на път към всеобщо приемане на 50 мили като точка, където започва космоса? Или дебатът ще продължи с години, като двете страни ще се затвърдят все повече? Така или иначе, това ще бъде интересно пътуване.

Майк Уол е автор на „ Навън “(Grand Central Publishing, 2018; илюстрирана от Карл Тейт), книга за търсенето на извънземен живот. Следвайте го в Twitter @michaeldwall. Следвайте ни в Twitter @Spacedotcom или Facebook.