X-37B: Тайнственият космически самолет на ВВС

Актуализация за 17 май 2020 г .: Космическият самолет на космическите сили на САЩ X-37B стартира на шестата си мисия, OTV-6 , в събота (16 май).



Безпилотният космически самолет X-37B на ВВС на САЩ досега е изпълнявал четири тайни мисии, превозващи тайни полезни товари при дълготрайни полети на околоземна орбита.



Роботизираният автомобил прилича на известния НАСА пространство s з пълен но е много по -малък. X-37B е с дължина около 29,8 фута (8,8 метра) и височина 9,5 фута (2,9 м), с размах на крилата малко под 15 фута (4,6 м). При старта тежи 11 000 паунда. (4990 килограма).

Отделението за полезен товар на X-37B (зоната, в която е опакован товарът) е с размери 7 фута дължина и 4 фута ширина (2,1 на 1,2 м)-приблизително с размерите на пикап. Какво точно носи X-37B там е неясно обаче. Служителите на ВВС обикновено коментират само общите цели на програмата, подчертавайки, че всеки полезен товар е класифициран. [Снимки: Космическият самолет X-37B]



„Основните цели на X-37B са двойни: технологии за космически кораби за многократна употреба за бъдещето на Америка в космоса и експлоатационни експерименти, които могат да бъдат върнати и изследвани на Земята“, се казва в информационен лист X-37B, произведен от ВВС.

Подобно на космическата совалка, космическият самолет X-37B със слънчева енергия се изстрелва вертикално, с помощта на ракета, и пътува обратно до Земята за кацане на писта. Умалителният космически самолет е проектиран да работи на височини от 110 до 500 мили (177 до 805 км).

Кратка история на X-37B

Програмата X-37 стартира през 1999 г. с НАСА, която първоначално планираше да конструира две превозни средства: тестове за приближаване и кацане (ALTV) и орбитално превозно средство.



НАСА прехвърли проекта на американската армия през 2004 г. - по -специално Агенцията за напреднали отбранителни проекти (DARPA). В този момент X-37 се превърна в класифициран проект.

DARPA завърши частта на програмата ALTV през 2006 г., като проведе поредица от тестове за носене в плен и свободни полети. Предвиденият от НАСА орбитален кораб никога не е бил построен, но служи като вдъхновение за космическия самолет, който се нарича X-37B.

Програмата X-37B сега се управлява от Службата за бързи способности на ВВС на САЩ, с контрол на мисията за орбитални полети, базиран в 3-та космическа експериментална ескадрила във военновъздушната база Шривър в Колорадо. Космическите самолети са изградени от подразделението на Boeing Phantom Works.

Орбитален опит



Две различни превозни средства X-37B са изпълнили общо пет мисии, известни като OTV-1, OTV-2, OTV-3 и OTV-4 (съкращение от Orbital Test Vehicle). Четири полета са достигнали космоса с помощта на United Launch Alliance Атлас срещу ракета . Петият изстрелян през септември 2017 г. на ракета SpaceX Falcon 9.

OTV-1 избухна през април 2010 г. и остана на височина 224 дни. OTV-2 остана в космоса повече от два пъти по-дълго, стартира през март 2011 г. и се върна на Земята 468 дни по-късно, през юни 2012 г. OTV-3 , който използва същото превозно средство, което е управлявало мисията OTV-1, започна на 11 декември 2012 г. и приключи 674 дни по -късно, през октомври 2014 г. .

Мисията OTV-4 бележи втория полет за X-37B, който летеше OTV-2. OTV-4 започна на 20 май 2015 г. и счупи рекорда за продължителност на OTV-3 на 25 март 2017 г. След 718 дни в космоса мисията OTV-4 завърши с плавно кацане на пистата на 7 май 2017 г. Това беше първото кацане на X-37B в съоръжението за кацане на совалка на НАСА в космическия център Кенеди в нос Канаверал, Флорида. Трите предишни мисии кацнаха във военновъздушната база Ванденберг.

Мисията OTV-5 стартира на 7 септември 2017 г. с ракета Falcon 9 на SpaceX, излитаща от историческия стартов комплекс 39A в космическия център на Кенеди (KSC) на НАСА във Флорида. Мисията продължи 780 дни (друг запис), носеща усъвършенстван структурно вграден термичен разпръсквач на Изследователската лаборатория на ВВС на САЩ, експеримент, предназначен да „тества експериментална електроника и осцилиращи технологии за топлинни тръби в дълготрайна космическа среда“, според изявление на ВВС . Той също така е носил няколко други експеримента и малки спътници, казаха служители на ВВС. OTV-5 кацна на 27 октомври 2019 г. в съоръжението за кацане на совалки на НАСА, отбелязвайки за втори път X-27B.

„X-37 е технологично изпитание и като такава, мисията е изтласкването на плика“, каза за demokratija.eu Джоан Джонсън-Фрийз, професор по въпросите на националната сигурност в Военноморския колеж в Нюпорт, РИ, позовавайки се на OTV -3. 'Издръжливостта е един от няколкото параметри на профила на X-37, които се тестват, заедно с други, като например способности по време на полет и време за изпълнение за използване.'

Всички досегашни мисии X-37B са стартирани от военновъздушната база Кейп Канаверал във Флорида. Докато първите три кацаха в калифорнийската военновъздушна база Ванденберг, бъдещите мисии извън OTV-4 може да продължат да кацат в НАСА Космическият център Кенеди във Флорида, в непосредствена близост до нос Канаверал, заявиха служители. Боинг е използвайки стар хангар за космически совалки на НАСА в KSC за обслужване на космическите самолети X-37B за ВВС на САЩ.

Космическо оръжие?

Тайната около X-37B и полезния му товар породи слухове, че превозното средство може да бъде някакво космическо оръжие, което може би има за задача да залови или повреди спътниците на други нации.

Но космическият самолет вероятно е твърде малък и не е достатъчно маневрен за такава работа, казват експерти. Вместо това нейната главна мисия вероятно е това, което служителите на ВВС твърдят през цялото време: да тестват нови сензори и други сателитни технологии от следващо поколение, да видят как се представят и издържат в космическата среда.

„Абсолютно мисля, че това е основната мисия“, каза пред demokratija.eu бившият анализатор на орбиталните военновъздушни сили Брайън Уидън, който сега работи като технически съветник в нестопанската организация Secure World Foundation, точно преди пускането на OTV-2.

Различни други аспекти на дизайна на X-37B биха го направили по-малко от идеалното космическо оръжие, добави той-включително кацането на пистата в стил совалка, което го прави уязвим за атака от враждебни сили.

„Това може да бъде проследено, така че ще бъде трудно да се промъкне във всичко“, каза Уидън. 'И когато се спусне, това е много грозен, бавно движещ се планер.'

Следвайте Майк Уол в Twitter @michaeldwall и Google+ . Последвай ни @Spacedotcom , Facebook или Google+ .